Joseph Hubertus "Joe" Pilates, Begründer der Method of Body Conditioning "Contrology", wurde 1883 in Mönchengladbach geboren. Er berichtete später oft, als Kind schwächlich und krank gewesen zu sein, Belege dafür gibt es allerdings nicht. Pilates widmete sich früh dem körperlichen und geistigen Training, u.a. dem Turnen und Boxsport. Die Bewegungen und die Geschmeidigkeit kleiner Kinder und Tiere, insbesondere der Katzen, faszinierten ihn, so befasste er sich früh mit Anatomie und der Bewegungslehre. Im Alter von 14 Jahren hatte er seinen Körper bereits soweit gekräftigt, dass er für Zeichnungen in einem Anatomie buch Modell stand.

 

Als 1914 der erste Weltkrieg ausbrach, wurde Joseph Pilates als Deutscher im Lager Knockaloe  auf der ‚Isle of Man’. interniert. Im Lager trafen sich einige gute Boxer, die sich in ihrer Freizeit ganz dem Training hingeben konnten und Joseph Pilates war in diesen Kreisen sehr aktiv. Zurück in Deutschland, betrieb er von 1920 bis 1923 eine Boxschule in Gelsenkirchen und nahm an einigen Wettkämpfen teil. 

 

Etwa zu dieser Zeit hat Pilates begonnen an den Entwürfen für sein Pilates Geräte und an seinem Bewegungskonzept zu arbeiten welches er 'Contrology' nannte.  Sein erstes Patent erhielt er für die  "Vorrichtung zur Beseitigung oder Besserung von Bein- und Fußfehlern", heute als ‚Foot Corrector’ bekannt. Vermutlich von 1923 bis 1925 lebte Joseph Pilates in Hamburg, trainierte dort die Polizei in Selbstverteidigung und unterrichtete in verschiedenen Privatkliniken. 1925 wanderte Joseph Pilates in die USA aus. Im Gepäck seinen Patentantrag für den ‚Universal Reformer’. Auf der Überfahrt lernte er seine spätere Lebensgefährtin, die Krankenschwester Clara Zeuner kennen.

 

In New York übernahm das Paar auf Anregung von Rudolf von Laban ein Box- und Trainingsstudio in 939 Eight Avenue, im selben Gebäude wie das New York City Ballett, und eröffneten dort 1926/1927 das erste Pilates Studio. Als ausgebildete Krankenschwester hatte Clara ein anderes Körperverständnis. Sie war die sanftere Lehrerin, kontrollierte die Übungen ihres Mannes auf  Sicherheit und eliminierte jene aus dem Programm, die ihr zu gefährlich erschienen. Wenn Clara unterrichtete, wurde Joes Muskelaufbautraining mehr zu rehabilitativen Methode.

 

Viele Tänzer fanden den Weg in Joe's Pilates Studio um sich von den Verletzungen ihres strapaziösen Berufs zu erholen und Pilates arbeitete mit den wichtigsten Vertretern der Bewegungslehre zusammen, wie z.B. Martha Graham und Hanya Holm, Begründerinnen des Modernen Tanzes, George Balanchine Choreograph und Vertreter des neoklassischen Ballett und Rudolf von Laban, Entwickler der Tanznotation und Visionär der Bewegung und des modernen Tanzes. (Laban war es auch, der Pilates drängte, das Boxstudio in der 8th Av. zu übernehmen). Klienten waren u.a. der Violinist Yehudi Menhuin, Schauspielerinnen wie Lauren Bacall oder Ruth St. Denis. Dennoch: die Pilates Methode war für Jedermann und Joseph Pilates legte viel Wert darauf, die Methode allen Menschen zugänglich zu machen. Joseph Pilates praktizierte bis ins hohe Alter und starb mit 87 Jahren 1967 in New York.